¿Demasiados interrogantes? – Parte VI

El motivo que pudo contribuir a la extinción de los neandertales y a que los Homo sapiens sobrevivieron.

HAIRYMUSEUMMATT/WIKIMEDIA COMMONS

Las diferencias entre el cerebro de los humanos modernos y los neandertales pudo haber influido en su misteriosa extinción.

Si eran físicamente robustos y tenían capacidades intelectuales y de organización tan avanzadas… ¿por qué se extinguieron los neandertales?

Su rápida desaparición hace unos 40.000 años es uno de los grandes misterios de la paleontología.

Son muchos los estudios que han apuntado a posibles causas de su declive para entender cómo pudieron sobrevivir miles de años a las duras condiciones de la Edad de Hielo, pero sucumbieron ante la llegada de una nueva especie procedente de África: el Homo sapiens.

Ahora, una investigación internacional concluyó que las diferencias anatómicas entre el cerebro de ambos grupos humanos podrían haber influido en la extinción de los neandertales.

En concreto, el estudio liderado por científicos japoneses y publicado este jueves en la revista Scientific Reports confirma que, aunque el cerebro de los neandertales era más grande que el de nuestros ancestros, su cerebelo era menor.

Esta parte inferior del cerebro cercana a la columna vertebral es la encargada de regular capacidades como el movimiento o el equilibro, y está relacionada con funciones como la capacidad de concentración, el desarrollo de la memoria, el aprendizaje o el procesamiento del lenguaje.

SCIENTIFIC REPORTS

Comparación de la morfología de los cerebros de los neandertales (NT), los humanos modernos (MH) y los primeros Homo sapiens (EH). En gris se ve un cerebro tipo donde aparecen marcadas en amarillo las zonas donde hay diferencias significativas en el tamaño de los cerebros de las especies que se comparan. Tanto el cerebelo como el occipital están muy marcados en la comparación entre humanos modernos y neandertales, mientras que no hay esas diferencias cuando se comparan los cerebros de los primeros H. sapiens y los humanos modernos.

“Al tener un cerebelo más pequeño, puede concluirse que los neandertales no tenían capacidades cognitivas tan refinadas como los humanos modernos, es decir, todas aquellas que te hacen socializar con mucha más intensidad”, le dice a BBC Mundo Marcia Ponce de León, antropóloga boliviana que participó en el estudio desde el Instituto de Zúrich, Suiza.

Según los autores, ese mayor desarrollo de habilidades cognitivas y sociales les sirvió a los Homo sapiens para adaptarse mejor a los cambios del entorno y aumentar sus posibilidades de supervivencia en comparación con los neandertales.

La feroz competencia que fue clave en la desaparición de los neandertales de la faz de la Tierra.

El Homo sapiens desplazó al neandertal en apenas tres milenios.

La desaparición, hace 40.000 años, de la especie arcaica humana neandertal ha sido un misterio para la ciencia.

La estirpe neandertal sobrevivió durante cientos de miles de años, en medio de severas fluctuaciones de temperatura, solo para ser testigos de la colonización de Europa por el Homo sapiens, los ancestros del humano moderno, hace 43.000 años.

El declive y eventual extinción del neandertal, apenas tres milenios después, se ha atribuido a que homo sapiens tenía una dieta más flexible y variada, y pudo ajustarse mejor a los tiempos de escasez.

  • Sin embargo, un equipo internacional de científicos basados en Tubinga, Alemania, echa por tierra esa teoría.

En un reciente estudio publicado en el periódico especializado Scientific Reports, sostienen que el menú de nuestros ancestros era básicamente mamut y plantas, igual al de los neandertales.

El misterio del cromosoma que nos separó de los neandertales.

S. ENTRESSANGLEE. DAYNESSCIENCE PHOTO LIBRARY

¿Se perdió en el tiempo el cromosoma Y del hombre de Neandertal o simplemente no era compatible con nuestro sistema inmunológico?

Es un hecho bien conocido que muchos humanos modernos llevan en su código genético hasta un 4% del ADN de los neandertales.

Pero un estudio internacional, liderado por la Escuela de Medicina de la Universidad de Stanford (EE.UU.), acaba de revelar que el cromosoma Y neandertal –el paquete genético que se transmite de padres a hijos– no está presente en las poblaciones modernas.

“No encontramos el cromosoma Y neandertal en ninguna de las muestras analizadas”, dijo el científico peruano Carlos Bustamante, coautor de la investigación.

“Eso no prueba que el cromosoma se haya extinguido totalmente, pero probablemente sea así”, agregó Bustamante.

El estudio fue publicado en American Journal of Human Genetics (Revista Estadounidense de Genética Humana).

Los efectos nocivos para la salud de tener ADN del hombre de Neandertal.

Por ello, el motivo de su desaparición sigue siendo una incógnita que paleoantropólogos de todo el mundo continúan investigando.

El Homo sapiens y el Neandertal podrían no haberse visto nunca cara a cara en la lucha por la supervivencia, como cree parte de la comunidad científica.

Según esta teoría, el sapiens le habría ganado la batalla a su pariente más robusto, con quien habría convivido en el centro y sur de Iberia (actualmente España) hasta el momento de la extinción del Neandertal, hace 35.000 años.

Pero un estudio reciente, llevado a cabo por un equipo internacional de investigadores, cuestiona las fechas. Según los nuevos datos, su presencia en la zona data de hace aproximadamente 50.000 años.

Esto pone entre signos de interrogación la coexistencia entre humanos modernos y Neandertales en la región, de acuerdo con la investigación publicada en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

La clave del filtrado

Para llegar a estas conclusiones los científicos emplearon un método moderno de obtención de data denominado “ultrafiltración”.

“Mediante el uso de nuevas tecnologías eliminamos el carbono que contamina el colágeno en los huesos, y que tiende a revelar edades y fechas erróneas”, le explicó Thomas Higham, coautor del estudio y director subrogante de la Unidad de Acelerador de Radiocarbono de la Universidad de Oxford a BBC Mundo.

Con la ayuda de arqueólogos españoles que habían trabajado en yacimientos vinculados al momento de transición entre Neandertales y Homo sapiens, los científicos examinaron 215 huesos en 11 ubicaciones del sur ibérico.

“La datación por radiocarbono es particularmente sensible a los contaminantes modernos, por lo que el proceso de ultrafiltración es fundamental”, le dijo Jesús Jordá, arqueólogo y miembro del equipo investigativo, a BBC Mundo.

Los investigadores determinaron que 27 huesos eran aptos para la prueba (contaban con la cantidad de colágeno requerida), y de estos, lograron estipular con precisión el origen de seis, provenientes de dos sitios: Jarama VI y Zafarraya.

En ambos lugares se había concluido previamente que los restos databan de hace aproximadamente 35.000 años. Pero ahora se habla de 50.000 años de antigüedad.

“El descubrimiento no sólo cuestiona el hecho de que los seres humanos modernos hayan coexistido con los Neandertales en la zona, también implica que carecemos de la evidencia que teníamos para justificar la teoría de que los seres humanos son responsables por la extinción del Neandertal“, comentó Jordá.

Aun así, para muchos científicos ésta sigue siendo la explicación más sensata: “no puede ser coincidencia que los neandertales se hayan extinto precisamente a la llegada de los seres humanos tras tantos años de existencia”, opina Higham.

Esta teoría se basa en que, al tener que coexistir con los de nuestra especie, los Neandertales se vieron obligados a competir con ellos por la obtención de recursos.

Se cree que pronto se encontraron en desventaja frente a las nuevas tecnologías y aptitudes para la caza del Hombre, entre otras prácticas necesarias para la supervivencia- por lo que terminaron por extinguirse.

El sorprendente hallazgo de unas pinturas que demuestra que los neandertales fueron artistas antes que los humanos.

En la cueva de Maltravieso, en el occidente de España, hay impresiones de manos de neandertales que fueron hechas soplando pintura roja sobre ellas.

Tradicionalmente han sido vistos como salvajes. Ahora resulta que los neandertales eran artistas.

Un estudio publicado por la revista Science sugiere que hicieron dibujos en cuevas en España unos 20.000 años antes de la llegada a Europa de los humanos modernos.

También aparentemente pintaron conchas marinas que usaban como joyería.

Hasta ahora se pensaba que el arte era un tipo de comportamiento exclusivo de nuestra especie (Homo sapiens) y que estaba muy lejos del alcance de nuestros primos evolutivos.

Las pinturas en las cuevas incluyen impresiones de manos de neandertales hechas con plantillas, patrones geométricos y círculos rojos.

Están presentes en los sitios de La Pasiega, Maltravieso y Ardales, ubicados en tres lugares de España entre los cuales hay una distancia de hasta 700 kilómetros.

Esta pintura con forma de escalera, hecha con líneas rojas horizontales y verticales, tiene más de 64.000 años de antigüedad. (Foto: CD Standish, AWG. Pike, DL Hoffmann).

Para obtener fechas precisas los investigadores usaron una técnica llamada “datación uranio-torio”, que se basa en medir la desintegración del uranio que se incorpora en la costra mineral que se forma sobre las pinturas.

Los resultados arrojan una antigüedad mínima de 65.000 años para las pinturas de las cuevas. Los humanos modernos solo llegaron a Europa hace unos 45.000 años.

Eso significa que las obras artísticas del Paleolítico deben haber sido hechas por los neandertales, que eran la única especie del género homo que habitó Europa en esa época.

Los hallazgos son respaldados además por la datación de conchas marinas que fueron perforadas para ser usadas como collares y teñidas con pigmentos.

Dos de las cuatro muestras tienen unos 115.000 años de antigüedad, lo que les aleja aún más en el momento en el que se conoce que comenzó a haber presencia de humanos modernos en la región.

Hasta ahora se pensaba que los neandertales no eran capaces de crear arte.

“Poco después del descubrimiento de sus primeros fósiles en el siglo XIX, los neandertales eran descritos como primitivos e incultos, incapaces de crear arte y de usar un sistema simbólico, y algunas de esas opiniones aún persisten”, dijo Alistair Pike, profesor de la Universidad de Southampton y uno de los coautores del estudio.

“El tema de cuánto se parecía el comportamiento de los neandertales al de los humanos modernos es un asunto muy debatido. Nuestros hallazgos harán una contribución significativa a esa discusión”, agregó.

En África, se han hallado artefactos simbólicos con una antigüedad de 70.000 años, pero están vinculados con los humanos modernos.

“Los neandertales creaban símbolos significativos en lugares destacados. El arte no se crea por accidente”, comentó Paul Pettitt, de la Universidad de Durham.

“Tenemos ejemplos en tres cuevas separadas por 700 kilómetros de distancia y evidencias de que se trató de una tradición duradera. Es muy posible que muestras artísticas similares en otras cuevas de Europa occidental también tengan origen neandertal”, agregó.

Lo que sigue

El descubrimiento también cuestiona la teoría de que los seres humanos fueron responsables por la extinción del neandertal.

La exploración en España es apenas una parte del estudio liderado por la Universidad de Oxford.

“Desde 2005 hemos estado trabajando con tecnólogos especializados en este período en distintas partes de Europa”, explicó Higham.

“Los de Oxford se desplazaron a distintos yacimientos de Europa para dotarlos con su nuevo método”, apuntó por su parte Jordá.

Para continuar con su investigación, el equipo planea explorar el este, empezando por Rusia, en busca de pistas que contribuyan a comprender los motivos detrás de la desaparición de los neandertales.

Por lo pronto, Higham destacó una de las implicaciones del descubrimiento en España: “los hallazgos refuerzan lo importante que es ser críticos y rigurosos a la hora de interpretar datos”.

En cuanto a implicaciones inmediatas, Jordá remarcó que “el laboratorio de Oxford ha hecho una investigación muy completa y los resultados están lo suficientemente aceptados como para pensar en adaptar los textos de historia, por lo menos en lo que se refiere a la península ibérica”.

FUENTE: BBC News

  • Ella Al-Shamahi
  • BBC Science Focus
  • Continuará

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