La sonda CAPSTONE de la NASA ya está en camino a la Luna, un paso más hacia una estación lunar.

El satélite del tamaño de un microondas se encuentra en una misión exploradora para evaluar una órbita única para una eventual estación espacial en la Luna.

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La misión CAPSTONE recientemente lanzada al espacio ha logrado un hito importante, ya que la pequeña sonda, que se mueve a más de 38.600 kilómetros por hora, ha escapado de la órbita terrestre baja y ha comenzado su viaje de cuatro meses a la Luna.

CAPSTONE, abreviatura de Cislunar Autonomous Positioning System Technology Operations and Navigation Experiment (Experimento de operaciones y navegación de tecnología del sistema de posicionamiento autónomo cislunar, en español), se despidió de la órbita terrestre baja la mañana del lunes 4 de julio, según la NASA. El cubesat de 25 kilogramos ahora viaja a la Luna, donde entrará en una órbita de halo casi rectilínea (NRHO) el 13 de noviembre.

Esta es la misma órbita planeada para la próxima Plataforma Orbital Lunar Gateway. La nueva misión está ideada para evaluar la idoneidad de NRHO a menor escala. Una vez construida, y como parte del programa Artemis de la NASA, la Plataforma Orbital Lunar Gateway se utilizará para respaldar una presencia humana sostenible a largo plazo en la Luna y sus alrededores.

CAPSTONE se lanzó desde Nueva Zelanda sobre un cohete Rocket Lab Electron el 28 de junio. El cubesat había estado orbitando la Tierra mientras estaba conectado a la etapa superior Photon de Rocket Lab. Se realizaron un total de siete maniobras en el transcurso de seis días, durante los cuales la órbita de CAPSTONE se elevó constantemente. CAPSTONE finalmente alcanzó una distancia máxima de 1,3 millones de kilómetros de la Tierra, que es más de tres veces la distancia entre la Tierra y la Luna. Photon lanzó su carga útil una vez que el par alcanzó los 39.500 km/h, la velocidad requerida por CAPSTONE para escapar de la órbita terrestre.

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NASA’s CAPSTONE: Flying a New Path to the Moon

CAPSTONE se encuentra ahora en una trayectoria balística de transferencia lunar a la Luna, una trayectoria enrevesada, pero eficiente, en la que la sonda seguirá “contornos gravitacionales dinámicos en el espacio profundo”, como explica la NASA:

Gastando poca energía, CAPSTONE navegará a lo largo de estos contornos marcados por una serie de maniobras de corrección de trayectoria planificadas. En momentos críticos, el equipo de CAPSTONE en el centro de operaciones de la misión de Advanced Space ordenará a la nave espacial que encienda sus propulsores para ajustar el rumbo. Terran Orbital Corporation en Irvine, California, diseñó y construyó CAPSTONE y desarrolló una tecnología novedosa que permite que la nave espacial ejecute maniobras mientras mantiene el control de la nave espacial solo en los propulsores.

Cuando CAPSTONE alcance la Luna, su aproximación estará perfectamente alineada para la inserción de NRHO, el propósito de su ruta. Mientras avanza a 6.116 km/h, realizará su delicada y precisa maniobra de propulsión para entrar en órbita, como un trapecista volador que salta de un arco a otro con un movimiento acrobático decisivo.

La órbita NRHO representa un punto gravitacional ideal para Lunar Gateway. Ahí, la atracción de la gravedad de la Tierra y la Luna interactúan para permitir una órbita casi estable, “permitiendo que la física haga la mayor parte del trabajo para mantenerla en órbita alrededor de la Luna”, según la NASA. CAPSTONE pasará seis meses en NRHO, tiempo durante el cual viajará a 3.400 km del polo norte de la Luna en su paso cercano, y a 76.000 km del polo sur en su punto más distante.

Además, CAPSTONE probará un sistema de navegación en el que la sonda medirá su ubicación en relación con el Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA y sin el beneficio de las estaciones terrestres en la Tierra.

Imagen de portada: Imagen conceptual de CAPSTONE en órbita alrededor de la Luna. NASA.

FUENTE RESPONSABLE: Gizmodo en Español. Por George Dvorsky. 4 de julio 2022.

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